青春期的小孩可以喝咖啡吗?

虽然大家都知道咖啡含有令我们上瘾的咖啡因,可是我们却不大清楚这刺激物到底对正在发育的年青人脑部有什么具体的影响。为了解开这个疑团,一班由瑞士国家科学基金会资助的科学家做了一项研究。

在这个研究里,Hubet教授和他的团队们用了28只雄性大老鼠来做试验。

不管是大鼠还是人类,脑细胞的突然接触(细胞与细胞之间的连接点)数量会从幼儿期开始增加,直到青春期(一个与精神病发展有关的关键时期)达到高峰,之后脑部会消除不需要的突触,指数量陆续下降。

突触数量下降是脑部成长的重要指标,因为可以把脑里面杂乱多余的突触去掉,提高效率。

研究团队会对三个脑部成长的指标作出评估,包括:探索行为、老细胞的突触密度和睡眠慢波活动。

当大鼠日渐成熟时,他对新事物的探索行为会增加,表示对新事物日感兴趣,突触密度因精简化移除亦随之下降,意味着一个被激活的老细胞少了可以传达讯号的地方。此外,讯号传达点的减少也会减低慢波睡眠的活动。

在大鼠青春期开始后的五天,他们从饮用水中摄取咖啡因,大概相等于人体一天喝三、四杯咖啡的分量,再将测试结果和没有摄取咖啡因的老鼠比较。为了量度老鼠的探索行为,科学家给了他们一个新物体,让他们自由探索,然后记录他们探索的时间长度。在突触密度方面,Huber教授对其中几只大鼠进行解剖,然后把一种突触特有的蛋白质染色,以观察在脑部突触的位置和密度。除此之外,科学家还在大鼠的脑部直入了电极,以便量度他们的睡眠慢波。

研究结果十分显著:三种测试都显示咖啡因令大鼠的脑部发展比正常老鼠慢,随着年纪的增长摄取咖啡因的大鼠的突触密度和睡眠慢波活动没有下降得比较慢,而探索行为亦比较弱。

虽然单靠这次研究,是不能全面证明咖啡因到底是怎样影响和拖慢脑部的发展,可是,因为人类跟老鼠脑部的发展模式很相似,所以我们有理由相信,Huber教授的研究结果能反映出在人脑会有相似的结果。

总括而言,咖啡因会影响青春期的脑部发展。

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